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Cómo Robert Kearns tomó Ford y Chrysler y ganó

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La historia del inventor solitario ha dado forma a nuestra comprensión de la revolución industrial y la era de la información. Todos hemos escuchado las historias de Thomas Edison trabajando incansablemente para perfeccionar su bombilla, y de Steve Wozniak volcando esquemas para crear la computadora Apple.

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También conocemos la fama y la fortuna que estos inventores han recibido como resultado de su arduo trabajo e ingenio. Pero, ¿qué sucede cuando un inventor crea un invento útil, lo patenta y trata de venderlo, solo para ver su invento robado por las mismas empresas a las que intentó venderlo?

En 1953, el ingeniero mecánico recién graduado Robert William Kearns y su nueva esposa Phyllis estaban de luna de miel en Ontario, Canadá. Durante una celebración, se abrió una botella de champán y su corcho voló por la habitación, golpeando a Kearns en el ojo izquierdo. El accidente hizo que Kearns perdiera la mayor parte de la visión en ese ojo.

Durante su recuperación, Kearn comenzó a pensar en la mecánica del ojo y, especialmente, en el párpado. Un párpado no parpadea a un ritmo predeterminado, sino que se mueve cuando el ojo está seco o cuando un objeto extraño, como el polvo, cae sobre la superficie del ojo.

Kearns razonó que el limpiaparabrisas de un automóvil debería actuar como un párpado, alterando su velocidad de limpieza a medida que cambiaban la lluvia y las condiciones de la carretera.

Diez años de retoques

Durante los siguientes diez años, Kearns desarrolló y perfeccionó su nuevo concepto de limpiaparabrisas intermitente. Al construir un laboratorio en su sótano, construyó modelos usando los tableros de los autos recuperados para probar y refinar su invento.

En 1963, Kearns instaló su limpiaparabrisas intermitente en un Ford Galaxie convertible en funcionamiento y lo llevó a la fábrica de Ford en Dearborn, Michigan. Ford fue uno de los "tres grandes" fabricantes de automóviles, junto con General Motors y Chrysler.

Según Kearns, los gerentes de Ford con los que se reunió ese día parecían interesados ​​en su invento, pero no se comprometieron. Sin embargo, lo llamaron para una segunda reunión.

En esta segunda reunión en Ford, Kearns fue recibido por una falange de ingenieros, ansiosos por interrogarlo sobre su limpiaparabrisas intermitente y mostrarle, aunque a distancia, un sistema de limpiaparabrisas intermitente propio. Ford planeaba instalar limpiaparabrisas intermitentes en su línea de automóviles Mercury.

Sintiendo una afinidad con sus compañeros ingenieros y pensando que se avecinaba un trato con Ford, Kearns reveló muchos de los mecanismos internos del diseño de su limpiaparabrisas a los ingenieros de Ford.

Pasan dos años

Durante los dos años siguientes, Kearns se reunió periódicamente con grupos de ingenieros de Ford para discutir la tecnología de limpiaparabrisas intermitentes, pero no se le ofreció licenciar su tecnología ni asociarse con él de ninguna manera. Luego, a fines de 1965, Ford dejó de llamar a Robert Kearns por completo.

En 1969, Ford Motor Company presentó el primer limpiaparabrisas electrónico intermitente. Kearns, aún creyendo que era posible llegar a un acuerdo con Ford y que Ford estaba actuando de buena fe, no cuestionó las intenciones de Ford hasta 1976.

Un descubrimiento impactante

Kearns pasó a principios de la década de 1970 trabajando como ingeniero en la Oficina Nacional de Normas de EE. UU., Y su limpiaparabrisas intermitente quedó en un segundo plano. Luego, en 1976, el hijo mayor de Kearns, Dennis Kearns, adquirió una caja de control de limpiaparabrisas intermitente utilizada por Mercedes-Benz. Con la ingeniería inversa de la caja de Mercedes, Kearns se dio cuenta de que el diseño era una copia literal de su invención patentada.

Reflexionando sobre las solicitudes de patente de Ford, Volkswagen, Renault, General Motors, Mercedes-Benz y otros, Kearns reconoció que todos simplemente habían copiado y pegado varios elementos clave de su diseño y los habían incorporado en sus propias solicitudes de patente.

Kearns estaba destrozado y enojado porque las empresas que había admirado toda su vida le estaban robando sin tener en cuenta sus derechos como titular de la patente de la invención del limpiaparabrisas intermitente. Kearns describió el comportamiento de las empresas como "Bob Kearns no cuenta. No es nada. No existe".

Kearns se defiende

Desde 1977 en adelante, Kearns se refirió a su ocupación como "litigante". Presentó demandas contra Ford, Chrysler, General Motors y varios fabricantes de automóviles europeos, incluida Mercedes-Benz.

A medida que los casos legales se abrían camino en los tribunales, la tensión sobre Kearns y su familia aumentó. Sufrió un ataque de nervios y pasó varias semanas en un hospital. Su largo matrimonio con su esposa Phyllis terminó.

El costo financiero de enfrentarse a los gigantes automotrices pesó mucho sobre Kearns y, en varios casos, se representó a sí mismo en la corte. Esto puede haber dado lugar a la desestimación de una serie de casos debido al incumplimiento de los plazos y a la falta de presentaciones ordenadas por el tribunal ante el tribunal.

Y la decisión es ...

Finalmente, en 1990, después de más de una década en el sistema legal, Ford Motor Company acordó llegar a un acuerdo con Robert Kearns por $ 10.2 millones. En 1992, Kearns ganó un juicio contra Chrysler por $ 30 millones. Chrysler apeló la decisión, pero fue confirmada cuando la Corte Suprema de Estados Unidos se negó a escuchar la apelación de Chrysler.

En 2005, Robert Kearns murió de cáncer cerebral. En 2008, Universal Pictures lanzó la película "Flash of Genius", un recuento de la historia de Kearns protagonizada por Greg Kinnear como Kearns.

Es posible que Robert Kearns no sea recordado únicamente como el inventor del limpiaparabrisas intermitente, sino como un "pequeño" que luchó contra las grandes y poderosas corporaciones y ganó.


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